Les SEGPA accueillent des « élèves présentant des difficultés scolaires graves et durables auxquelles n'ont pu remédier les actions de prévention, d'aide et de soutien et l'allongement des cycles ». Ces élèves ne maîtrisent pas toutes les compétences et connaissances attendues dans le socle commun à la fin du cycle des apprentissages fondamentaux (CE1) et présentent à fortiori des lacunes importantes dans l'acquisition des compétences prévues à l'issue du cycle des approfondissements (niveau global de CE2 en CM2). Pour ces élèves, les SEGPA offrent une prise en charge globale dans le cadre d'enseignements adaptés.

L'orientation vers ces structures relève de la compétence du directeur des services départementaux de l'éducation nationale, après avis de la Commission Départementale d'Orientation (CDO) et réponse des parents ou du représentant légal.

La SEGPA doit faire acquérir, aux collégiens qui y sont scolarisés, les savoirs et compétences nécessaires pour accéder à une formation qualifiante et diplômante de niveau V au moins. Pour ce faire, l'équipe pédagogique, en collaboration avec le jeune et sa famille, bâtit un projet individuel de formation à long terme, articulé autour des objectifs spécifiques à chacun des cycles du collège.

L'Enseignement Catholique de Lyon dispose actuellement de 2 SEGPA, dont l'une sur Roanne.